윈도우즈가 무엇인가를 설명하기에 앞서, OS(Operationg System ; 운영체제)가 무엇인지를 먼저 설명해야 할 듯 싶다. 간단히 말하면 운영체제란 사람과 컴퓨터 사이에서 의사소통을 할 수 있도록 통역자 역할을 해주는 소프트웨어로서 MS-DOS, Windows, Unix, Linux, OS2 등이 이에 해당한다.
윈도우즈는 기존의 DOS에서 사용되었던 CUI(Command User Interface ; 텍스트 명령어 방식)에서 벗어나 좀 더 많은 이용자들이 편리하게 이용할 수 있도록 GUI(Graphic User Interface ; 그래픽 명령어 방식)를 채용한 운영체제이다. 1990년대 초만 하더라도 컴퓨터 작업을 하기 위해서는 명령어를 외워 키보드로 컴퓨터에게 명령을 내려야했는데 이러한 방식이 바로 CUI 방식이다. 이에 반해 GUI 방식은 많은 명령어를 몰라도 되는, 아니 명령어 자체를 몰라도 일상의 작업을 사용하기에 큰 불편 없이 마우스로 이것저것 클릭하는 것만으로 컴퓨터에게 명령을 내릴 수 있는 편리한 방식이다. 이러한 윈도우즈 방식은 사람들이 컴퓨터에 대한 두려움을 없게 만드는데 어쩌면 큰 공로를 한 셈이다.
우리가 현재 사용하고 있는 윈도우즈는 세계 최고의 갑부인 빌게이츠가 설립한 마이크로소프트사에서 개발된 소프트웨어로서 1985년 그 첫 모습을 드러냈다. 첫 영문판으로 버전 1.0이 선보였지만, 그 당시 사용되던 인텔의 CPU와 저해상도의 그래픽카드, 고가의 메모리, 개념조차 생소했던 마우스의 보급문제 등으로 시장에서 큰 호응을 얻지 못했다. 하지만 빌게이츠는 이러한 환경을 극복하고 1990년 5월, Windows 3.0을 발표하게 된다.
Windows 3.0은 맥킨토시 시스템에서 사용되었던 새로운 인터페이스와 아이콘의 도입, 또한 멀티태스킹(Multitasking ; 다중작업)의 제공으로 시장에서 많은 호응을 얻었다. 이때 국내에서도 Windows 2.1과 3.0 버전이 한글판으로 발매되면서 큰 인기를 얻기 시작했다. Windows 3.0 에는 여러 가지 버그들이 많이 존재했는데 92년 4월, 그 버그들을 수정한 Windows 3.1이 발표되면서 Windows는 차세대 운영체제로서의 입지를 굳히기 시작했다. 이맘때쯤 마이크로소프트사는 기업의 네트워크 운영체제에 관심을 기울이기 시작하여 네트워크 기반의 서버용 OS인 Windows NT를 개발한다.
어쨌든 이때까지의 윈도우즈는 여전히 DOS 기반 위에서 운용되고 있었다. 따라서 윈도우즈는 DOS의 한계를 벗어날 수 없었는데 1995년 발매되기 시작한 코드명 '시카고'인 Windows 95는 DOS를 먼저 설치할 필요가 없었다. Windows 95는 완전한 그래픽 기반의 디자인과 통합된 TCP/IP 스택, 전화접속 네트워킹, 긴 파일 이름 지원 등 컴퓨터계에 새로운 바람을 불고 왔다. 그리고 이때부터 새롭게 출시되는 대부분의 PC에는 이 윈도우즈가 설치되기 시작했다.
그 이후인 1998년 6월 25일, 지금까지도 여전히 사용되고 있는 Windows 98이 발매됐다. Windows 98은 Windows 95에 Internet Explorer를 합친 합성버전으로 마이크로소프트를 법원으로 출동시키는데 원인을 제공한 버전이기도 하다. 지난 2000년에 시판되기 시작한 Windows Me에 비해 Windows 98은 네트워크 클라이언트용 OS로도 사용이 가능한 버전이다. 현재 시중에는 가장 최신버전인 Windows XP가 출시되어 있는 상태이다.
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